Neergestort vliegtuig

In de nacht van 2 op 3 juli 1941 is een Whitley Z6658 van het 78e squadron in een weiland bij Itteren neergestort. Op woensdag 2 juli om 22.24 uur vertrokken in totaal 152 Wellingtons, Stirlings, Halifaxes, Whitleys en Hampdens vanuit de RAF basis Middleton St. George richting Bremen, Keulen, Duisburg en Cherbourg (Duitsland). Eén van de Whitleys ging op weg naar Keulen en werd bestuurd door piloot Sergeant George A. Jepson van 20 jaar oud. Daarnaast zaten in het vliegtuig ook Gerald Kennedy, de twintigjarige navigator, sergeant George Alfred Avory (20 jaar) en sergeant John French Hollingworth (25 jaar) die beiden de radio bedienden en schutters waren. In die nacht om 1.03 uur werden ze onderschept door een Duitse Messerschmitt Bf 110 nachtjager van 2/NJG. Deze Messerschmitt werd bestuurd door de befaamde nachtjager Oberleutnant Reinhold Knacke. De Whitley werd geraakt door de Messerschmitt en vatte vlam boven ons dorp Itteren. Het verhaal gaat dat het brandend toestel waarschijnlijk op woningen in Itteren zou storten. Maar doordat de piloot het brandende toestel nog net boven een woning op de hoek van Op de Bos en Geneinde omhoog wist te trekken is dat voorkomen. Hierdoor was het toestel al zo laag boven de grond dat de bemanningsleden niet meer met een parachute zich in veiligheid konden brengen. Op de plek waar het vliegtuig neerstortte, was toen een voetbalveld en het toestel kwam neer vlak bij het doel. Diezelfde Reinhold Knacke heeft op die donderdag 3 juli, negen minuten later een Hampden van het 106e squadron neergehaald. Op 1 juli 1942 werd hij na 30 Abschusse door generaal Kammhuber gedecoreerd met het Ritterkreuz. Samen met zijn boordmarconist Kurd Bundrock vormde hij een uiterst succesvol nachtjagersduo. Uiteindelijk zouden beide mannen 44 nachtelijke overwinningen weten te halen voordat hun toestel in de nacht van 2 op 3 februari 1943 bij Ede te pletter sloeg. Hun Bf 110 kreeg toen van een Britse bommenwerper een voltreffer waarop een explosie volgde. Bundrock kon nog tijdig het toestel verlaten maar Reinhard Knacke verongelukte. Op 6 februari 1943 werd hij op het Heldenfriethof van het NJG 1 bij Arnhem ter aarde besteld. Postuum werd hem het “Eichenlaub zum Ritterkreuz” verleend.

In eerste instantie zijn de vier bemanningsleden van de Whitley begraven in de Algemene begraafplaats in Venlo. Daarna hebben ze hun laatste rustplaats gevonden in de Britse Militaire begraafplaats Jonkerbosch te Nijmegen.